Componentes de los alimentos. Nutrientes y No nutrientes

Los componentes de los alimentos pueden ser de naturaleza vegetal, animal e inorgánica como son la sal y el agua; y se pueden agrupar en dos categorías: nutrientes y no nutrientes.

Componentes nutritivos de los alimentos: nutrientes

Los nutrientes de los alimentos son sustancias químicas que cubren las tres grandes necesidades nutricionales que tiene el ser humano:

  1. Energía para vivir y realizar actividades.
  2. Materiales de construcción para el crecimiento, desarrollo y mantenimiento de la vida.
  3. Elementos que regulen los procesos químicos y fisiológicos del organismo y cuya carencia provoca cambios característicos

Un alimento puede contener uno o varios nutrientes, sin embargo, es en el conjunto de todos los alimentos consumidos donde se pueden encontrar todos los nutrientes: los hidratos de carbono, las proteínas, las grasas, las vitaminas, los minerales y el agua.

Por eso, es muy importante consumir la mayor variedad de alimentos que esté a nuestro alcance para alcanzar una  buena nutrición.

Componentes no nutritivos de los alimentos: no nutrientes

Los no nutrientes son sustancias con nulo o muy bajo valor nutricional.

Los componentes no nutritivos pueden estar presentes en el alimento de forma natural o ser ajenos a él.

No nutrientes propios del alimento (naturales)

  1. Toxinas (como la solanina de la patata)
  2. Sustancias antinutritivas, porque pueden impedir la absorción de algún nutriente (la avidina del huevo impide la absorción de la Biotina o vitamina B8).
  3. Elementos que son los responsables de las propiedades sensoriales del alimento (el color, sabor, olor)
  4. Sustancias que producen efectos positivos en el organismo: componentes bioactivos (tanto de origen vegetal como animal), fibra, ácidos nucleicos y nucleótidos.

Entre los componentes bioactivos están los pigmentos naturales (son las sustancias que dan color a los alimentos), que están siendo muy estudiados en la actualidad por su efectos beneficiosos.

Algunos ejemplos de pigmentos naturales que son muy conocidos:

  • Carotenoides: son las coloraciones amarillas, naranjas y rojas. Aparecen en alimentos vegetales (verduras, hortalizas, frutas y cereales) y en los de origen animal (yema de huevo, grasa láctea y crustáceos).
  • Polifenoles: dan el color rojo burdeos, granate y violetas (vino tinto); amarillos y anaranjados (vino blanco y cava). Son exclusivamente de origen vegetal.
  • Tetrapirroles: color verde (clorofila), rojo (hemoglobina de la sangre y miosina de la carne).

No nutrientes ajenos al alimento

  • Sustancias añadidas voluntariamente: aditivos alimentarios.
  • Elementos añadidos involuntariamente: contaminantes (restos de pesticidas o contaminación ambiental, microbiana).

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